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La Ruta del Mercurio en Perú Prehispánico

El mineral de cinabrio, (HgS), se utilizó con fines no metalúrgicos y antecede en miles de años a su utilización en la producción metálica, de este mineral se obtiene un pigmento rojo de excepcional calidad, el cual fue un producto muy valorado en los Andes durante su larga historia prehispánica.
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Mineral Cinabrio

Su uso con fines no metalúrgicos antecede en miles de años a su utilización en la producción metálica.

El orden cronológico y el de importancia histórica de La Mina de Huancavelica en Perú, exigen exponer, en primer término, el origen de la extracción del mineral cinabrio de la famosa mina de mercurio, a la que llamaremos sucintamente “La Mina”.

Huancavelica tierra del mercurio (Hg), en su territorio está engarzado el depósito de mercurio más potente de toda las Américas (La Mina) y es históricamente el yacimiento más importante del mundo. El mercurio se encuentra en forma de mineral de cinabrio, que es un sulfuro de mercurio (HgS).

Este mineral sale de La Mina en tierra y piedra para luego ser molido y lavado de las impurezas, quedando un polvo colorante de color rojo vivo de excepcional calidad, este material fue altamente valorizado en los Andes Centrales durante el periodo prehispánico.

Mineral Cinabrio Huancavelica Perú Mina de la Muerte
Mineral de Cinabrio (HgS) en nuestra larga historia prehispanica el pigmento rojo que se obtiene del mineral, fue muy valorado por las sociedades andinas, se viene encontrando cinabrio en contextos arqueológicos de entierros de la elite social de la época. FOTO CORTESÍA CANVA MINE.

Del mineral cinabrio se puede beneficiar 2 productos:

  1. Pigmento rojo o bermellón, es el primer uso que tiene el mineral, es posible que las pinturas rupestres de Huancavelica sean en base de este pigmento.
Cinabrio del cual se obtiene un pigmento rojo, conocido en los Andes con el nombre de Puca llimpi
Cinabrio del cual se obtiene un pigmento rojo, conocido en los Andes con el nombre de Puca llimpi. En el Vocabulario del padre Diego Torres Rubio y que luego añadió, más términos el padre Juan de Figueredo (De Torres Rubio y De Figueredo 1619) dice: bermellón es «Puca llimppi» y define «Llimppi» como cosa bruñida o matizada de colores, y como todos sabemos "puca es rojo". FOTO: CORTESÍA CANVAS

2. El mercurio (Hg) con el descubrimiento de la amalgamación (Pachuca 1554) este metal adquiere una importancia global.

Mercurio Huancavelica Perú Qhapaq
Lorem fistrum por la gloria de mi madre esse jarl aliqua llevame al sircoo. De la pradera ullamco qué dise usteer está la cosa muy malar.

Bermellón Puca Llimppi

Pigmento muy valorado desde las primeras sociedades andinas hasta la última

Es un pigmento de color rojo vivo, se obtiene triturando el mineral cinabrio, luego se eliminan las impurezas y quedan un polvo colorante de gran calidad. Su uso se restringe a las elites sociales, en todas o casi-todas las sociedades antiguas que le han conocido. Este pigmento rojo es conocido como bermellón  y en Runa simi se dice Puca llimppi*

*En el libro Arte y Vocabulario de la lengua Quichua General de los Indios del Perú, Torres Rubio y Figueredo (1619), bermellón se traduce al idioma Runa simi [Idioma del hombre, llamado también quechua] como Puca llimppi.

Cinabrio Cinnabar Huancavelica Qhapaq Perú
Pigmento rojo de cinabrio conocido como bermellón y en el antiguo Perú como Puca llimppe.

Usos del bermellón

El pigmento rojo se ha utilizado extensa y ampliamente para uso doméstico y propósitos rituales desde la antigüedad, tanto en América del Sur como en todo el mundo. El primer uso documentado hecho con cinabrio molido, data de 8000 – 7000 a. C. y se encontró en la aldea neolítica de Catalhoyuk, en la actual Turquía.

El cinabrio fue extraído en España desde aproximadamente el 5300 a. C. En China, el primer uso documentado de Cinnabar como pigmento fue realizado por la cultura Yangshao (5000-4000 a. C.), donde se utilizó para pintar cerámicas, para cubrir las paredes y pisos de las habitaciones y para las ceremonias rituales.
 
Nos interesa destacar que el cinabrio es un recurso mineral poco frecuente, detectar cinabrio en contextos geológicos donde no existe una fuente cercana, nos plantea la hipótesis de la existencia de rutas de intercambio.

Puca llimppi en Perú

El Puca llimppi o bermellón-pigmento de cinabrio, se ha recuperado en asociación con una serie de artefactos arqueológicos que abarcan desde las primeras sociedades andinas Gramalote en Trujillo (1500 – 1200 a. C.), hasta la última civilización andina, la Inca. Este material fue altamente valorado en los Andes Centrales durante el largo periodo prehispánico.

estamos ante unas sociedades que desarrollan el comercio mucho antes que el desarrollo de sociedades complejas, además amplía nuestra perspectiva y obliga a valorar diferentes circuitos o rutas de comercio.

la producción del pigmento rojo no era casual, sino que era una actividad organizada y de gran tradición en los Andes peruanos.

Arte Rupestre ¿Cinabrio? ¿Puca llimppi?

Podría ser el primer uso del cinabrio de Huancavelica

En el arte rupestre los artistas de la prehistoria, obtenían los pigmentos en gran parte de los minerales de la naturaleza, los pigmentos rojos son los más empleados, tanto en América del Sur como en todo el mundo. 

Entre los componentes químicos de estos pigmentos, el hierro juega un gran papel, pero no siempre.  Principalmente tenemos los ocres de hierro, caben destacar dos; uno es el ocre rojo, originado de la hematites; el otro es el amarillo, igual que el anterior pero originado de la goethita.

De origen muy diferente será el rojo de cinabrio, un sulfuro de mercurio (HgS) cuyo pigmento rojo es de excepcional calidad.

A pesar de los abundantes informes de la presencia de estos materiales (pigmentos rojo), se ha hecho poco esfuerzo para entender la procedencia, transformación y utilización del pigmento rojo de cinabrio.

Sin embargo, y pese a la importancia del asunto, debemos resaltar la escasa importancia dada a los análisis de pigmentos, de modo que se asume, sin un refrendo analítico, que cualquier sustancia de color rojo hallada se trata de hematites o simplemente se hace referencia al ocre o al color rojo.

Mapa Arte Rupestre Huancavelica píntalo de rojo

La fuente de cinabrio en Perú

Décadas de trabajos en busca de la fuente de cinabrio en el antiguo Perú

El pigmento de cinabrio, puca llimppi,  se ha recuperado en asociación con una serie de artefactos arqueológicos que abarcan desde las primeras sociedades andinas hasta la última civilización andina (Inca).

Un importante hallazgo se realizó el 15 de agosto de 1955 cuando Julio Espejo Núñez descubrió en Huancavelica distrito de Yauli a unos 15 km de La Mina, un sitio al que se refería como “Orc concancha” conocido localmente como Ranra Cancha y actualmente se le denomina Atalla, en ese lugar encontró un frasco lleno de pigmento de Cinabrio (Burger y Matos Mendieta 2002).

Se ha sugerido que el cinabrio de Huancavelica fue beneficiado y comercializado como pigmento de color rojo desde tiempos prehispánicos, es decir, un uso con fines no metalúrgicos que antecede en miles de años a su utilización en la producción metálica, pero faltaba la confirmación, al igual que la información relativa a otras posibles fuentes de cinabrio.

Muchos años después de aquel legendario descubrimiento de Julio Espejo Núñez, ese frasco lleno de cinabrio, el sitio Atalla y los nuevos descubrimientos arqueológicos, crearan la curiosidad suficiente que dio inicio a una arqueología científica sin precedentes en la historia del Perú. 

Retrato de grupo de la salida de campo del profesor Julio Espejo Núñez con alumnos a Pachacamac. La clase se dictó in situ.
Retrato de grupo de la salida de campo del profesor Julio Espejo Núñez con alumnos a Pachacamac. La clase se dictó in situ. FOTO: PUCP 1967

Historia tras la pista de la fuente de cinabrio

En 1970 Georg Petersen publica su obra “Minería y Metalurgia en el Antiguo Perú”, este libro es un gran aporte de Petersen por su conocimiento de geología y sobre el uso de los minerales por las antiguas sociedades peruanas.

Petersen  menciona evidencias arqueológicas muy importantes sobre el uso del cinabrio como pigmento por los antiguos peruanos y dice que La Mina de Huancavelica es la única que muestra evidencias de una explotación prehispánica.

En aquel tiempo se creía que el cinabrio utilizado por las distintas sociedades prehispánicas provenía de Huancavelica, pero en realidad poco se sabía sobre la fuente, o al menos no se podía afirmar de forma categórica la procedencia del cinabrio, esta incertidumbre estuvo arraigada durante décadas.

En los años 80 y 90 

Se descubren yacimientos arqueológicos y de forma recurrente se sigue encontrando cinabrio, ahora en contextos funerarios más elaborados, las antiguas élites sociales están amalgamadas con oro y cinabrio, de forma tradicional se sigue pensando que la fuente del cinabrio es La Mina de Huancavelica. Pero normalmente no se le daba la relevancia que amerita el asunto.

Quizá el punto de inflexión en la inercia de seguir “pensando” que el cinabrio provenía de Huancavelica fue el descubrimiento de La Dama de Cao, cuyo cuerpo estaba pintado con cinabrio, la trascendencia de tal hallazgo genera más curiosidad sobre el uso del pigmento de cinabrio y sobre la incertidumbre de su procedencia.

Años más tarde en el 2005 se publica el estudio “El Cinabrio en el Mundo Andino” (Truhan, y otros 2005) en el cual algunos investigadores han propuesto que existió una fuente de cinabrio en Azogues, cerca de Cuenca, al sur de Ecuador, también se ha sugerido que el cinabrio que fue utilizado en sitios arqueológicos como Batán Grande, en el norte del Perú, pudo haber sido traído de dicha fuente (Burger, Lane y Cooke 2016).

Ese estudio genera aún más controversia sobre la verdadera fuente del cinabrio usado por las antiguas sociedades andinas.

Es importante mencionar que el cerro de Huancavelica es el yacimiento de cinabrio más rico de América, pero no el único, Petersen (1970) menciona otros yacimientos en las siguientes localidades:

Chachapoyas (Amazonas); Santa Apolonia (Cajamarca); Buldibuyo (La Libertad); Huacrachuco, Paccha, y Chonta (Huánuco); Santa Cruz, Huaraz, y Santa (Ancash); Punabamba, Pucoray, y Yauli (Junín); Quipan (Pasco); Pariamina, Huarochirí (Lima); Cerro Chayllatacana, Villa Rica de Oropesa, (Huancavelica); Chuschi (Ayacucho); Ayaviri y Azoguine (Puno) (Mining and Metallurgy in Ancient Perú, 29).

Pero debemos de considerar que Huancavelica es el único yacimiento que muestra evidencias de una explotación muy temprana; es el momento de encontrar evidencias arqueológicas. 

Minería intensiva en Huancavelica

La industria minera del cinabrio en Huancavelica tiene más de 3500 años

Huancavelica veterano asiento de fabulosas riquezas mineras y punto de cita para el aprovisionamiento del cinabrio que se necesitaba en el Perú prehispánico.

En 2009, en uno de los estudios más importantes sobre la mina de cinabrio de Huancavelica, titulado “Más de tres milenios de contaminación por mercurio en los Andes” realizado por un grupo de científicos de distintas especialidades, y liderados por Colin A. Cooke, Prentiss H. Balcom, Harald Biester  y Alexander P. Wolfe (2009), se llega a conclusiones por demás radicales y esclarecedoras, dicen:

Presentamos registros inequívocos de contaminación atmosférica preindustrial de mercurio (Hg), derivados de núcleos de sedimentos del lago-recolectadas cerca de Huancavelica, Perú, el depósito más grande de Hg en el Nuevo Mundo. La minería intensiva Hg comenzó aproximadamente 1400 a. C., anterior a la aparición de las sociedades andinas complejas. (…) Nuestros resultados demuestran la existencia de una importante industria minera de mercurio en Huancavelica, que abarca los últimos 3.500 años, y colocan el enriquecimiento de mercurio en los Andes en un contexto histórico más amplio. (Cooke, y otros 2009).

La incertidumbre se reduce y las evidencias señalan a Huancavelica como la fuente de cinabrio

La extracción del cinabrio de Huancavelica puede ser mucho más antigua, ya que la fecha de 1400 a. C., se asigna al inicio de una minería intensiva, es decir, más especializada y eficiente.

Pero como en todo proceso evolutivo, para alcanzar un grado de especialización se requiere de un proceso de aprendizaje empírico, tiempo e inteligencia, porque esos primeros mineros tuvieron que organizarse para aprender a extraerlo, machucarlo, purificarlo, almacenarlo y  comercializarlo, lo que implicaba darle un valor  a su producto.

Este estudio aporta claras evidencias de que La Mina de Huancavelica podría ser la fuente del cinabrio utilizado por las antiguas sociedades peruanas, la incertidumbre se reduce y el cerco se estrecha sobre La Mina de Huancavelica como la principal fuente del cinabrio consumido por los antiguos peruanos.

¿es acaso la mina de Huancavelica la culpable de haber pintado de rojo el antiguo Perú?

Ruta Huancavelica Huanchaco

Primera ruta documentada del intercambio del cinabrio de huancavelica

En 2011 Burger y Cooke iniciaron un proyecto de colaboración de la Universidad de Yale con el objetivo de esclarecer la fuente del cinabrio en el antiguo Perú, a través del estudio del mercurio isótopos (Cooke, Hintelmann, y otros 2013), de esa fructífera colaboración surgió un estudio que marca un hito en la arqueología-científica del Perú:

 “The source, processing and use of red pigment based on hematite and cinnabar at Gramalote, an early Initial Period (1500 – 1200 cal. B.C.) maritime community, north coast of Peru”, logran identificar la procedencia del cinabrio utilizado por la  sociedad de Gramalote (Trujillo), dicen:

«El análisis isotópico determinó que el pigmento de cinabrio provenía de un mineral que había sido extraído del depósito geológico de cinabrio en Huancavelica, situada a 4300 msnm y unos 730 kilómetros al sureste de Gramalote»

Este es el primer caso documentado del consumo de cinabrio en un sitio arqueológico andino.  También es la primera evidencia arqueológica de la explotación temprana en el Período Inicial de la zona minera de Huancavelica y la distribución de larga distancia del pigmento rojo  procedente de la transformación del mineral cinabrio de Huancavelica

(Prieto, y otros 2016).

Décadas de incertidumbre llegan a su fin en el año 2016, se confirma que los mineros de Huancavelica,  beneficiaban el mineral cinabrio hace 3500 años y lo comercializaban con lejanas sociedades, se confirma una vez más que el comercio está muy arraigado en los peruanos y que explotaban todos los recursos que la naturaleza nos ofrece, podemos afirmar con orgullo Huancavelicano que la eficiente  industria del cinabrio de Huancavelica ha estado presente en el alba de las grandes civilizaciones del Perú.

En un cementerio precolombino, aproximadamente 2 km al norte de Ocucaje (Departamento de Ica), se encontraron dos conchas de Concholepas concholepas que contenía cinabrio que había sido utilizado como cosmético o pintura.
Minería y metalurgia en el antiguo Perú

Minería y metalurgia en el antiguo Perú. | G Petersen – 1970 

Atalla y los Pueblos pintados de rojo

Atalla centro de comercio Andino todos los caminos conducen a huancavelica

Los antiguos residentes de Atalla mantenían su identidad cultural, a pesar de sus conexiones con la costa sur. Atalla mantuvo conexiones culturales muy fuertes con el centro de Chavín de Huántar.

«La emergencia de arquitectura pública en la sierra central de Perú ocurrió durante el primer milenio a. C. y está correlacionada con la expansión de la esfera de interacción del horizonte Chavín. Atalla es un sitio que se ubica en el Departamento de Huancavelica a unos 3,850 msnm, y representa uno de los primeros centros conocidos con construcciones de piedra de gran monumentalidad.»

Burger, R., & Mendieta, R. (2002). Atalla: A Center on the Periphery of the Chavín Horizon. Latin American Antiquity,13(2), 153-177. DOI: https://doi.org/10.2307/971912

«La calidad del pigmento de cinabrio, muestra especialmente que los pintores andinos tenían un gran conocimiento técnico y habilidades superiores a lo que se sospechaba anteriormente. Los patrones de elección y aplicación del pigmento indican que los textiles pintados se produjeron principalmente con fines funerarios.»

Hans Barnard, Ran Boytner, Narayan Khandekar y Marissa Schleicher (2016) Textiles pintados: conocimiento y tecnología en los Andes, Ñawpa Pacha, 36: 2, 209-228, DOI: 10.1080 / 00776297.2016.1239831
pinturas-rupestres-huancavelica
Circulos concentricos en el arte de rupestre de Huancavelica - Occoro
Cerámica Atalla Huancavelica
Círculos concéntricos en la cerámica de Atalla Huancavelica

1500 - 1200 a. C.

Huanchaco Gramalote

Es la primera evidencia arqueológica de la explotación temprana en el Período Inicial de la zona minera de Huancavelica y la distribución de larga distancia del pigmento rojo  procedente de la transformación del mineral cinabrio de Huancavelica.

Prieto, G., Wright, V., Burger, RL, Cooke, CA, Zeballos-Velasquez, EL, Watanave, A., … y Suescun, L. (2016). La fuente, el procesamiento y el uso de pigmento rojo a base de hematita y cinabrio en Gramalote, una comunidad marítima del período inicial (1500–1200 a. C.) en la costa norte de Perú. Journal of Archaeological Science: Reports , 5 , 45-60. https://doi.org/10.1016/j.jasrep.2015.10.026

Comenzando alrededor de 1400 a. C., el cinabrio (HgS) fue muy valorado y ampliamente comercializado en el Perú prehispánico. (…) este mineral de mercurio se usó principalmente en forma de polvo como pintura facial y / o corporal en ocasiones especiales y que su aplicación a veces estaba limitada por género, edad y clase.

Burger, RL y Leikin, JB (2018). Uso de cinabrio en el Perú prehispánico y sus posibles consecuencias para la salud. Journal of Archaeological Science: Reports , 17 , 730-734.  https://doi.org/10.1016/j.jasrep.2017.12.010

1000 - 500 a. C.

Puerto Nuevo Paracas

«…También se sugiere que la naturaleza de las interacciones entre la sociedad de Paracas y las de la sierra centro-sur varió según la región; la interacción entre Paracas y Atalla parece concentrarse principalmente en el intercambio económico y no cultural, mientras que sitios como Campanayuq Rumi, de la región de Ayacucho, demuestran evidencia de la influencia cultural de Paracas…»

De la montaña al mar: intercambio entre la sierra centro-sur y la costa sur durante el Horizonte Temprano.

Michelle Young

«El uso de cinabrio en la decoración con pintura post cocción de algunas de las vasijas de cerámica locales sugiere, por su parte, que las poblaciones de Puerto Nuevo también tuvieron contacto con información y objetos de la sierra —especialmente, con la región aledaña de Huancavelica—. Sin embargo, más allá de las vasijas de cerámica o de ciertas materias primas usadas en su manufactura, encontramos muy pocas evidencias en otros tipos de artefactos que indiquen contactos con información y objetos de la sierra.»

Dulanto, J. (2015). Puerto Nuevo: redes de intercambio a larga distancia durante la primera mitad del primer mileno antes de nuestra era. Boletín de Arqueología PUCP, (17), 103-132.

800 - 500 a. C.

Pacopampa II

El esqueleto de un humano fue enterrado con un par de tapones en los oídos, un par de aretes de oro y una concha. El Cinabrio (Huancavelica) y la azurita se extendió sobre su cráneo (pigmentos rojos y azules). El uso de azurita para pigmento azul no ha sido detectado en otros enterramientos de Pacopampa ni en otros sitios arqueológicos en el Perú.

Prevalence of cribra orbitalia in Pacopampa during the Formative Period in Peru … Moreover, interred skeletons in the tombs showed evidence of a fronto–occipital type of cranial deformation associated with cinnabar …

800 - 550 a. C.

Kuntur Wasi

«Cuatro tumbas fueron colocadas en línea a intervalos aproximados de un metro, donde enterraron a tres hombres y una mujer. Los individuos tenían accesorios maravillosos de oro, piedra y conchas, y el cinabrio fue colocado alrededor de la cabeza. A juzgar por el proceso de enterramiento, los cuatro individuos fueron enterrados simultáneamente»

800 - 200 a. C.

Chavín de Huantar

«El cinabrio tiene un color distinctivo de rojo vivo, el cual era utilizado como pigmento para la decoración del cuerpo humano y artefactos en sitios como Kuntur Wasi y Chavín de Huántar.  Como resultado del contacto y las exigencias de organizar la producción y distribución de materias primas tan escasas como bermellón y obsidiana, el desarrollo de sociedades complejas en la sierra norte del Perú estimuló transformaciones socio-económicas en zonas menos pobladas y desarrollados en la sierra central hace aproximadamente 2,500 años.»

Atalla: A Center on the Periphery of the Chavín Horizon. Richard L. Burger  and Ramiro Matos Mendieta . DOI: https://doi.org/10.2307/971912

Published online by Cambridge University Press: 20 January 2017

«Chavín de Huántar durante mucho tiempo ha sido reconocido como un lugar de importancia panregional en el primer milenio antes de Cristo Andes Centrales. Múltiples líneas de evidencia unen el sitio a costa , sierra y selva. Usando productos exóticos para los que se conoce la procedencia, por ejemplo, obsidiana, cinabrio (Huancavelica), …»

Daniel A. Contreras (2011) ¿Hasta dónde llega Conchucos? Un enfoque SIG para evaluar las implicaciones de los materiales exóticos en Chavín de Huántar, World Archaeology, 43: 3, 380-397, DOI: 10.1080 / 00438243.2011.605841

El fin de una época

Más de 30 siglos de producción y uso del puca llimpi llegan a su fin cuando llegan los europeos a la costa norte del Perú. El cinabrio perderá todo su valor y el mercurio (Hg) tomará todo el valor,  gracias a un invento que revoluciona el mundo «la amalgamación» y al fabulosos «descubrimiento de la mina de plata (Ag) más poderosa de la historia, Potosí.

Resultados demuestran la existencia de una importante industria minera de mercurio en Huancavelica, que abarca los últimos 3.500 años…(Cooke, y otros 2009).

En el segundo milenio a. C. Huanchaco era habitado  por una comunidad que tenía una industria de producción de pigmento rojo.

«El segundo elemento – pero en menor cantidad – que se utilizó para hacer el pigmento rojo es el cinabrio, que proviene de Huancavelica»

(Prieto, y otros 2016).

Puerto Nuevo ocupado entre 1002 – 795 a. C. las evidencias de contactos con regiones serranas es prácticamente inexistente (uso de cinabrio importado de Huancavelica en la decoración de especímenes «locales» de vasijas, ausencia de especímenes de obsidiana)